Economic Update

Published 16 Feb 2023

En Español

– Latin America holds 55.5% of global lithium reserves 

– Germany and China sign major deals with Argentina and Bolivia, respectively

– Community and political opposition could slow foreign investment

– Carmakers are targeting Mexico for investment in regional battery manufacturing

With the success of the energy transition closely tied to the ability to store solar and wind power, battery manufacturers are zeroing in on Latin America’s so-called lithium triangle of Argentina, Bolivia and Chile.

These three countries alone contain 52m, or 53%, of the 98m tonnes of global lithium reserves, according to the US Geological Survey.

In late January Germany’s Chancellor Olaf Scholz visited Argentina and Chile to secure lithium supply for carmakers Mercedes-Benz Group and Volkswagen to produce electric vehicle (EV) batteries. Germany reached a memorandum of understanding with Argentina for increased supply and plans to offer Chile a deal that is reportedly more favourable than its current arrangement with China.

Days before Chancellor Scholz’s trip, Chinese firms Contemporary Amperex Technology, its subsidiary Brunp Recycling and the mining company CMOC signed a $1bn agreement with Bolivia’s state-owned mining company Yacimientos de Litio Bolivianos to explore for lithium in the country, which has the largest identified lithium reserves in the world, at 21m tonnes.

Argentina has 20m tonnes and Chile 11m tonnes, while Mexico has 1.7m tonnes and Brazil 730,000 tonnes, giving Latin America a 55.5% share of global reserves as of 98m tonnes.

By 2040 the International Energy Agency expects demand for lithium could grow some 40-fold.

With 74% of lithium consumption in 2021 going towards batteries – most notably for EVs but also for clean energy storage – commercial diplomacy backed by public-private partnerships is positioning Latin America as the centre of global lithium supply for the coming decades.

Latin America’s leading producers

While the lithium triangle boasts substantial reserves, production figures are higher in countries that have fully developed their upstream sectors.

Australia was the world’s largest lithium producer in 2022, at 61,000 tonnes – or 46.9% of the global total – with 7.9m tonnes in identified reserves. Meanwhile, Chile produced 39,000 tonnes (30%), China 19,000 tonnes (14.6%), Argentina 6200 tonnes (4.8%) and Brazil 2200 tonnes (1.7%).

It is notable that Chile has been the continent’s leading producer for over a decade, steadily increasing production from 10,500 tonnes in 2015 to 19,300 tonnes in 2019, 28,300 tonnes in 2021, and 39,000 tonnes in 2022.

The country has two active mining companies but has not opened a new mine in 30 years, largely because private companies do not own their resources under the country’s laws, which discourages potential plays.

Local community and political concerns

Lithium mining and processing has faced backlash from local communities worried about the environmentally damaging aspects of the practice and poor labour standards. Chile’s President Gabriel Boric has taken up the issue in his first year in office, which makes a partnership with Germany timely, as Chancellor Scholz underscored Germany’s own environmental and labour standards during his trip.

Similar concerns surround China’s deal with Bolivia. Though the partnership aims to build two plants capable of producing 25,000 tonnes each – which would make Bolivia the largest producer on the continent – local political and community opposition has derailed past projects in recent decades, and the opposition party voiced its objections in the wake of the deal’s announcement.

Argentina is well positioned to ramp up its production, which has held between 6000 and 6400 tonnes since 2018, and has the potential to overtake Chile.

In addition to the agreement with Germany, last December Vancouver-based Lithium Americas paid $227m for the shares it did not already own in Arena Minerals, another Canadian company with a holding in the Pastos Grandes Basin. The move aims to consolidate operations of the companies’ adjacent lithium mines and begin production in the first half of 2023.

“Energy and mining pose great opportunities for Salta and the Norte Grande to reverse historical inequities. Many mining projects are entering the commercial stage, and the lithium boom generates favourable prospects for the region,” Abel Fernandez, executive director of the Industrial Union of Salta, told OBG.

However, the governor of the lithium-rich La Rioja Province declared lithium a strategic resource and suspended mining rights in January, calling into question Argentina’s attractiveness to private companies and underscoring the political headwinds facing the global rush for lithium supplies.

In a similar move, last year the Mexican government reformed the mining law to nationalise lithium, in line with its prior moves in the energy sector that have since stymied investment in that industry.

The potential to expand lithium output in these strategic markets may therefore hinge on the ability to reach a compromise in these key policy areas.

Local supply chains

Perhaps the most important precondition for refined lithium supply for batteries is processing. China has long held a dominant position in this regard, accounting for nearly 60% of global refining capacity in 2022, albeit down from a 65% share in 2021.

Most Latin American lithium carbonate already finds its way to China for processing. Of Chile’s exports in November 2022, some $455m – or 66% of the total – went to China, with 13% going to South Korea and 10% to Japan.

With a slew of major car manufacturers shoring up their positions in EV manufacturing, the expansion of lithium exploitation and processing could create a complete supply chain within key Latin American countries.

Mexico has attracted attention in this regard, bolstered by recent intergovernmental supply chain diplomacy between Canada, Mexico and the US.

OBG recently described how the North American Leaders’ Summit in January deepened coordination and investment in semiconductor supply chains. At the same summit, the leaders of the three countries also committed to “expanding North American critical minerals resource mapping to collect details on resources and reserves”.

Two weeks ago German carmaker BMW announced it will construct an $800m plant in the state of San Luis Potosi, with more than half of the investment going towards building a new high-voltage battery assembly plant. Tesla is expected to make a similar announcement in the near future to build a battery and car manufacturing plant in Mexico, according to Marcelo Ebrard, the country’s foreign affairs minister.

Last year US carmaker General Motors transitioned its manufacturing plant in Coahuila from producing internal combustion engine vehicles to EVs. The company plans to invest a total of $27bn in EV products from 2022 to 2025.

In English

Las cadenas de suministro emergentes de litio en América Latina

– América Latina posee el 55.5% de las reservas globales de litio

– Alemania y China firman acuerdos importantes con Argentina y Bolivia, respectivamente

– La oposición comunitaria y política podría frenar la inversión extranjera

– Los fabricantes de automóviles apuntan a México para invertir en la fabricación regional de baterías

Dado que el éxito de la transición energética está estrechamente ligado a la capacidad de almacenar energía solar y eólica, los fabricantes de baterías se están centrando en el llamado triángulo del litio de Argentina, Bolivia y Chile.

Solamente estos tres países poseen 52 millones, o el 53% de los 98 millones de toneladas de las reservas globales de litio, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos.

A finales de enero, el Canciller de Alemania, Olaf Scholz, visitó Argentina y Chile para asegurar suministros de litio a los fabricantes de automóviles Mercedes-Benz Group y Volkswagen utilizado en la producción de baterías para vehículos eléctricos. Alemania alcanzó acuerdo con Argentina para un aumento en el suministro de litio y, según reportes, planea ofrecer a Chile un acuerdo más favorable del que actualmente tiene con China.

Días antes del viaje del Canciller Scholz, las empresas chinas Contemporary Amperex Technology, su subsidiaria Brunp Recycling y la compañía minera CMOC firmaron un acuerdo de $1 mil millones de dólares con la empresa estatal minera boliviana Yacimientos de Litio Bolivianos para explorar litio en el país, que posee las mayores reservas de litio conocidas en el mundo con 21 millones de toneladas.

Argentina posee 20 millones de toneladas y Chile 11 millones de toneladas, mientras que México tiene 1,7 millones de toneladas y Brasil 730.000 toneladas, dando así a América Latina el 55,5% de las reservas globales, a fecha de 98 millones de toneladas.

Para 2040, la Agencia Internacional de Energía espera que la demanda de litio podría aumentar 40 veces.

Con el 74% del consumo de litio en 2021 destinado a baterías —especialmente para vehículos eléctricos, pero también para el almacenamiento de energía limpia— la diplomacia comercial respaldada por asociaciones público-privadas está posicionando a América Latina como el centro del suministro global de litio para las próximas décadas.

Productores líderes en América Latina

Si bien el triángulo del litio cuenta con reservas considerables, las cifras de producción son más altas en países que han desarrollado por completo sus sectores upstream.

Australia fue el mayor productor mundial de litio en 2022, con 61.000 toneladas —o 46,9% del total global— con reservas estimadas en 7,9 millones de toneladas. Mientras tanto, Chile produjo 39.000 toneladas (30%), China 19.000 toneladas (14,6%), Argentina 6.200 toneladas (4,8%) y Brasil 2.200 toneladas (1,7%).

Es notable que Chile ha sido el principal productor del continente durante más de una década, aumentando constantemente su producción de 10.500 toneladas en 2015 a 19.300 toneladas en 2019, 28.300 toneladas en 2021, y a 39.000 toneladas en 2022.

El país tiene dos compañías mineras en operación, pero no han abierto una nueva mina en 30 años, en gran parte porque las empresas privadas no son propietarias de sus recursos, según las leyes del país, lo que desincentiva posibles inversiones.

Comunidades locales y consideraciones políticas

La minería y el procesamiento de litio han enfrentado oposición de las comunidades locales preocupadas por los aspectos ambientales dañinos de la minería y por las inadecuadas normas laborales. El presidente de Chile, Gabriel Boric, ha tomado interés en esas preocupaciones durante su primer año en el cargo, lo que hace que una asociación con Alemania sea oportuna, ya que el Canciller Scholz subrayó las propias normas alemanas ambientales y laborales como estándares durante su viaje.

Preocupaciones similares rodean el acuerdo de China con Bolivia. Aunque la asociación busca construir dos plantas capaces de producir 25.000 toneladas cada una —lo que convertiría a Bolivia en el mayor productor del continente— la oposición política y de comunidades locales han detenido proyectos anteriores en las últimas décadas, y el partido de oposición ha expresado sus objeciones a raíz del anuncio del acuerdo.

Argentina está bien posicionada para aumentar su producción, que ha oscilado entre 6.000 y 6.400 toneladas desde 2018, y tiene el potencial de superar a Chile.

Además del acuerdo con Alemania, en diciembre pasado Lithium Americas con sede en Vancouver, pagó 227 millones de dólares por todas las acciones que no poseía aun de la compañía Arena Minerals, otra empresa canadiense con participación en la cuenca de Pastos Grandes. La medida busca consolidar las operaciones de las compañías adyacentes de minería de litio y comenzar la producción en la primera mitad de 2023.

“La energía y la minería representan una oportunidad para Salta y la región de Norte Grande para revertir las inequidades históricas. Muchas operaciones mineras están entrando en la etapa comercial y el auge del litio genera perspectivas favorables para la región”, Abel Fernández, director ejecutivo de la Unión Industrial de Salta, dijo a OBG.

Sin embargo, el gobernador de la provincia rica en litio, La Rioja, declaró al litio un recurso estratégico y suspendió la expedición de permisos para la minería en enero, lo que pone en duda el atractivo de Argentina para las empresas privadas, y subraya los obstáculos políticos en la carrera global por los suministros de litio.

En un movimiento similar, el año pasado el gobierno mexicano reformó la ley de minería para nacionalizar el litio, en línea con sus acciones en el sector energético, lo que ha ralentizado la inversión en ambos sectores.

El potencial para expandir la producción de litio en estos mercados estratégicos, podría depender de la capacidad de alcanzar compromisos políticos en estas áreas clave.

Cadenas de producción local

Quizás el requisito más importante en la producción de litio refinado para la manufactura de baterías es el procesamiento. China ha mantenido durante mucho tiempo una posición dominante en este ámbito, representando casi el 60% de la capacidad global de refinación en 2022, aunque reducido su participación en 5% en 2021, cuando contaba con un 65%.

La mayoría del carbonato de litio latinoamericano ya es canalizado hacia China para su procesamiento. De las exportaciones de Chile en noviembre de 2022, algo así como $455 millones de dólares— o el 66% del total—fueron canalizados a China, con un 13% yendo a Corea del Sur y 10% a Japón.

Con una serie de importantes fabricantes de automóviles fortaleciendo sus posiciones en la fabricación de vehículos eléctricos, la expansión de la explotación del litio y el procesamiento de litio podrían crear una cadena de suministro completa con países Latinoamericanos clave.

México ha atraído una atención particular en este ámbito, fortalecido por la reciente diplomacia intergubernamental de cadenas de suministro entre Canadá, México y Estados Unidos.

OBG recientemente describió cómo la Cumbre de Líderes Norteamericanos en enero profundizó la coordinación y la inversión en cadenas de suministro de semiconductores. En la misma cumbre, los líderes de los tres países también se comprometieron a “expandir el mapeo de los minerales estratégicos norteamericanos para recolectar detalles de los recursos y reservas”.

Hace dos semanas, el fabricante de automóviles alemán BMW anunció que construirá una planta de $800 millones de dólares en el estado de San Luis Potosí, con más de la mitad de la inversión destinada a construir una nueva planta de ensamblaje de baterías de alto voltaje. Se espera que muy pronto Tesla haga un anuncio similar para construir una planta de fabricación de baterías y automóviles en México, según Marcelo Ebrard, el Secretario de Relaciones Exteriores de ese país.

El año pasado, el fabricante de automóviles estadounidense General Motors transformó su planta de fabricación en Coahuila de vehículos de combustión interna a vehículos eléctricos. La compañía planea invertir un total de $27 mil millones de dólares en productos relacionados con los vehículos eléctricos entre 2022 y 2025.