Panamá moderniza sus zonas francas

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Las zonas francas (ZF) han hecho un aporte considerable al desarrollo económico de Panamá mediante la atracción de la inversión extranjera directa, la creación de nuevos puestos de trabajo y la ayuda prestada al país para obtener un beneficio mayor del Canal a través de formas que van más allá de la recaudación de los peajes. Aunque la Zona Libre de Colón (ZLC) es la más antigua y conocida, el país alberga más de 15 zonas francas.

Si bien la Zona Franca de Colón, la segunda más grande del mundo en su categoría luego de la de Hong Kong, probablemente seguirá siendo el centro de la distribución mayorista y la reexportación, nuevas áreas económicas especiales (SEA, por sus siglas en inglés), entre las que podemos incluir el área considerable de Panamá Pacífico y la tecnológicamente desarrollada Ciudad del Saber son las que representarán la siguiente etapa del desarrollo económico, pues el gobierno se ha venido concentrando en los mecanismos para aumentar la oferta de servicios y la manufactura de valor agregado.

La Ciudad del Saber, creada en 1999 con la finalidad de fomentar el desarrollo de industrias de carácter científico, técnico, educativo y cultural, alberga actualmente una amplia gama de empresas y organizaciones tales como Hewlett-Packard, GlaxoSmithKline, Caterpillar, UNICEF y el Banco Mundial, así como sedes de varias universidades internacionales.

Panamá Pacífico, un áreade 1400 hectáreas que está siendo construido en la antigua Base Aérea Howard de los EE.UU., cerca de la entrada del Pacífico del Canal de Panamá, es una zona de uso general, aunque pretende atraer principalmente empresas tipo call centers, oficinas de gestión, logística, fabricación de alta tecnología así como a los sectores de servicios marítimo y aéreo. Varias multinacionales han hecho de este espacio su hogar, incluyendo Dell, 3M y Citibank. La fase inicial de Panamá Pacífico se encuentra actualmente en pleno funcionamiento, no obstante, se espera que el desarrollo del proyecto equivalente a US$ 700 millones de dólares continúe durante la próxima década.

Al igual que todas las zonas francas de Panamá, Panamá Pacífico ofrece incentivos fiscales y laborales, incluyendo importaciones libres de impuestos, exenciones tributarias y regímenes laborales especiales. Panamá Pacífico también cuenta con un centro único de atención dedicado a ayudar a los inversores a navegar con mayor facilidad en la burocracia gubernamental y a manejar todos los trámites relacionados con el visado.

Mientras tanto, la Zona Libre de Colón se encuentra en un proceso de remodelación con el fin de ponerse al día y satisfacer así la creciente demanda de espacio. La Zona Libre de Colón se fundó en el año 1948 y ha llegado a ser una importante entidad que emplea a 29,000 personas, razón por la cual el hacinamiento se ha convertido en un serio problema. Como tal, la ZLC está ampliando su capacidad de almacenamiento mediante la adición de un nuevo espacio de 114 hectáreas en Coco Solo, al tiempo que se vienen realizando mejoras en su infraestructura con el objetivo de mejorar los servicios comerciales.

El Aeropuerto Internacional Enrique Adolfo Jiménez, el cual se encuentra ubicado en la ciudad de Colón, también está atravesando por un proceso de ampliación y mejoramiento que equivale a un costo de US$ 58 millones, según las cifras proporcionadas por la Autoridad de Aviación Civil. Una vez reformado, el aeropuerto no sólo contará con capacidad de cargo y de pasajeros adicional, sino que lo más importante es que va a estar en condiciones de recibir vuelos internacionales con más de 100 pasajeros por avión.

Sin embargo, Colón se enfrenta a varios retos, incluyendo la imposición de aranceles por parte de Colombia sobre la exportación de prendas provenientes de la ZLC, así como la acumulación de facturas de pago pendientes por parte de los importadores venezolanos. Ambos países representan alrededor de una cuarta parte de las ventas de la zona.

Según las estadísticas de la Contraloría nacional, el flujo de mercancías a través de la Zona Libre de Colón fue de US$ 30.8 mil millones, lo cual equivale aproximadamente al 85% del PIB de Panamá, calculado en US$ 36.25 mil millones por el Banco Mundial. El papel del país como uno de los principales puntos de transbordo del mundo seguirá siendo fundamental para su desarrollo económico, sobre todo una vez que la ampliación del canal haya sido terminada. Sin embargo, cuando se piensa en el desarrollo del país y las formas de agregar valor a la gran cantidad de mercancías que llegan a través del canal, las zonas francas podrían tener un impacto aún mayor en una trayectoria económica a largo plazo.

 

Panama modernises its free zones

Free trade zones (FTZs) have long contributed to Panama’s economic development by attracting foreign direct investment, creating jobs and helping the country to benefit from the canal in ways that extend beyond the collection of tolls. While the Colón Free Zone (CFZ) is the oldest and best-known, the country hosts more than 15 FTZs.

The CFZ, the second-largest FTZ in the world after Hong Kong, will likely continue to be the heart of wholesale distribution and re-exportation, although newer special economic areas (SEAs) – including the massive Panama Pacifico and the high-tech City of Knowledge – are likely to represent the next stage of economic development, as the government looks to boost value-added services and manufacturing.

The City of Knowledge, established in 1999 to foster the development of scientific, technological, educational and cultural industries, hosts a wide range of companies and organisations including Hewlett-Packard, GlaxoSmithKline, Caterpillar, UNICEF and the World Bank, as well as branches of several international universities.

Panama Pacifico, a 1400-ha development being built on the former US Howard Air Force Base near the Pacific entrance to the Panama Canal, is a general purpose zone, although it principally seeks to attract companies in the call centre, back office, logistics, high-tech manufacturing, and maritime and aviation service sectors. A number of multi-nationals have made it their home, including Dell, 3M and Citibank. The initial phase of Panama Pacifico is fully operational, although development of the $700m project is expected to continue over the next decade.

Like all of Panama’s FTZs, Panama Pacifico offers fiscal, tax and labour-related incentives including duty-free imports, income tax breaks and special labour regimes. Panama Pacifico also has a one-stop shop that helps investors navigate government bureaucracy and handle all visa-related paperwork.

Meanwhile, the CFZ is undergoing a modernisation project to keep up with changing times as well as an increasing demand for space. Established in 1948, the CFZ has grown into a major entity employing around 29,000 people, and overcrowding has become a problem. As such, the CFZ is expanding its warehouse capacity by adding a further 114 ha of space in Coco Solito, while infrastructure improvements are being made to improve commercial services.

Enrique Adolfo Jiménez International Airport, which serves Colón, is also undergoing expansion and is being upgraded at a cost of $58m, according to figures provided by the Civil Aviation Authority. The renovated airport will not only feature additional cargo and passenger capacity, but more importantly will receive international flights with over 100 passengers per aircraft.

However, Colón faces several challenges, including Colombia’s imposition of tariffs on apparel exports from CFZ, as well as mounting unpaid bills by Venezuelan importers. The two countries combined account for around a quarter of sales from the zone.

According to statistics from the national comptroller, commercial goods movement through the CFZ totalled $30.8bn, equivalent to roughly 85% of the World Bank’s $36.25bn calculation of Panama’s GDP. The country’s role as one of the world’s main transhipment points will remain central to economic development, particularly once expansion of the canal is completed. However, when it comes to developing the country and adding value to the multitude of goods coming through the canal, the FTZs could have an even greater impact on the economic path in the longer term.

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