Panamá: Impulsando el crecimiento

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El reciente descubrimiento de potenciales reservas petroleras en Panamá podría poner fin a la necesidad del país de las importaciones de combustibles caros, a la vez que la continua expansión de la energía hidroeléctrica parece que va a satisfacer la demanda durante la próxima década.

La sed de Panamá por energía sigue aumentando junto con su fuerte desarrollo económico. De hecho, se anticipa que seguirá subiendo la demanda tanto de combustibles hidrocarburos como de electricidad mientras el país sigue creciendo y diversificando su economía.

Así, las noticias de las potenciales reservas de petróleo en Agosto de 2011 podrían suponer un importante avance en el sector energético del país, ya que se ha visto obligado a depender de las importaciones de combustibles cada vez más caros en los últimos años. Aunque el país ha carecido históricamente de reservas de petróleo y de gas comercialmente viables, tiene considerables recursos hidroeléctricos provenientes de los ríos nacionales, tales como los ríos Chagres y Chepo, los cuales abastecen la mayoría de electricidad al sistema interconectado nacional.

La búsqueda de reservas de hidrocarburos, que hasta el año pasado había demostrado ser fútil, es vital para la seguridad energética de Panamá ya que busca poner fin a su dependencia de los combustibles fósiles importados. Un estudio de exploración reciente llevado a cabo en Agosto de 2011 por la OTS, una firma de consultoría energética venezolana, encontró que Panamá puede tener reservas potenciales de petróleo de unos 900 millones de barriles. Las potenciales formaciones geológicas petrolíferas de El Bayano-Chucunaque-Atrato y las cuencas de Garachiné-Sambú en la provincia de Darién son una extensión de cuencas que actualmente son productoras en el otro lado de la frontera en Colombia.

Aunque la calidad de las reservas aún no se ha determinado, Juan Manuel Urriola, secretario de energía, estimó que podrían aportar US$15 billones en impuestos y regalías en los próximos 20 años - un cálculo basado en las proyecciones de la OTS a un precio promedio del petróleo de US$100 por barril. Tal vez más significativamente, la aparición de petróleo producido localmente podría reducir la dependencia del país de las importaciones, lo cuál ha causado que los precios locales del combustible hayan aumentando en los últimos años.

Pasará un número de años, sin embargo, antes de que los depósitos comiencen a dar resultados, ya que el proceso de licitación aún tiene que llevarse a cabo. El gobierno probablemente seguirá las recomendaciones de la OTS de que las cuencas Bayano-Chucunaque-Atrato y de Garachiné-Sambú sean divididas en cuatro bloques geológicos para el proceso de licitación, cada una de las cuales va a necesitar una exploración más profunda para determinar la calidad, el volumen y la viabilidad comercial. El proceso de licitación para los ocho bloques, que originalmente se esperaba que finalizara a finales del 2011, ahora será completado durante el año 2012.

Hasta que una fuente interna de hidrocarburos entre en funcionamiento, Panamá continuará acudiendo a la energía hidroeléctrica para abastecer sus necesidades. Después de pasar por el proceso de privatización en 1998 y 1999, el gobierno cedió el control de la mayoría de las instalaciones de producción de energía eléctrica del país, aunque mantuvo el mando del operador de la red nacional, la Empresa de Transmisión Eléctrica, ETESA.

Según cifras de la Secretaría de Energía, en la actualidad hay 18 empresas generadoras de electricidad en Panamá, con una capacidad instalada combinada de 1720 MW, aunque la red generalmente pierde aproximadamente el 24% de su capacidad, con lo que la capacidad de generación real es de 1304 MW. AES Panamá lidera las empresas que contribuyen a la generación de electricidad con un 28% (482 MW) de capacidad instalada, seguida de Enel Fortuna con un 17,4% (300 MW), BLM Corporation con un 16,2% (278 MW) y TermoColon con un 8,7% (150 MW).

ETESA está encargada de la gestión del suministro de electricidad y de garantizar que la creciente demanda se cumpla. De acuerdo con los planes de expansión de ETESA a largo plazo, se espera que la demanda de electricidad crezca entre el 4,12% y 4,41% anualmente desde el 2009 hasta el 2023 – incrementando la demanda actual de electricidad de 1304 MW en el 2012 a por lo menos 1.949 MW en 2023.

Toda la demanda se debería cumplir por medio de proyectos que entren en funcionamiento durante los próximos 10 años. Se anticipa que la capacidad instalada de ETESA aumentara a 1623 MW para el año 2023. La hidroelectricidad seguirá proporcionando la mayor parte de la capacidad instalada, con un 63% (1.023 MW) de capacidad expandida proveniente de las plantas hidroeléctricas. La hidroelectricidad es seguida por la energía térmica, con un 28% (450 MW) y la energía eólica con el 9% (150 MW). La inversión total en proyectos de generación de electricidad se estima en US$3,4 billones.

Con su reciente descubrimiento en la frontera con Colombia, Panamá podría unirse pronto a la lista de países productores de petróleo. Aunque las reservas, que aún están por determinar, pueden no ser tan extensas como las de otros productores de hidrocarburos en América Latina, serán vitales para el suministro local y podrían reactivar la búsqueda de yacimientos en otras zonas del país, y, potencialmente, incluso en alta mar.

 

Panama: Fuelling growth

The recent discovery of potential oil reserves in Panama could end the country’s need for costly fuel imports, at the same time that continued expansion in hydro-electricity looks set to meet demand over the next decade.

Panama’s thirst for energy continues to surge ahead alongside its robust economic development. Indeed, demand for both hydrocarbon fuels and electricity are anticipated to carry on climbing as the country continues to expand and diversify its economy.

Thus, news of potential oil reserves in August 2011 could be a major development in the country’s energy sector, as it has been forced to rely on increasingly expensive fuel imports in recent years. Although the country has historically lacked commercially viable oil and gas reserves, it does have considerable hydroelectric resources derived from the nation’s rivers, such as the Río Chagres and Río Chepo, which supply the majority of electricity to the national grid system.

The search for hydrocarbon reserves, which up until last year had proved futile, is vital to Panama’s energy security as it seeks to end its reliance on imported fossil fuels. A recent exploration survey conducted in August 2011 by OTS, a Venezuelan energy consulting firm, found that Panama may indeed hold potential oil reserves of 900m barrels. The prospective oil-bearing geological formations – the Bayano-Chucunaque-Atrato and Garachine-Sambu basins – in the Darien province are an extension of already producing basins on the other side of the border in Colombia.

Although the quality of the reserves has yet to be determined, Juan Manuel Urriola, the secretary of energy, estimated they could bring in $15bn in taxes and royalties over the next 20 years – a calculation based on OTS’s projections of an average oil price of $100 per barrel. Perhaps more significantly, the emergence of locally produced petrol would reduce the country’s reliance on imports, which have caused local fuel prices to rise in recent years.

It will be a number of years, however, before the deposits begin to yield results, as the bidding process has yet to take place. The government will likely follow OTS recommendations that the Bayano-Chucunaque-Atrato and Garachine-Sambu basins both be divided into four geological blocks for the bidding process, each of which will need further exploration to determine quality, volume and commercial viability. The bidding process for the eight blocks, originally expected to be complete by the end of 2011, will now be completed during 2012.

Until a domestic source of hydrocarbons comes online, Panama will continue to look to hydro-electric power to fuel its needs. After going through the process of privatisation in 1998 and 1999, the government relinquished control of the majority of the country’s electric power-generating facilities, though it did maintain command of the national grid operator, the Electricity Transmission Company (Empresa de Transmisión Eléctrica, ETESA).

According to figures from the secretary of energy, there are currently 18 electricity-generating companies in Panama, with a combined installed capacity of 1720 MW, though the grid generally loses roughly 24% of capacity, bringing the actual generation capacity to 1304 MW.

AES Panama leads the companies contributing to electricity generation with 28% (482 MW) of installed capacity, followed by Enel Fortuna with 17.4% (300 MW), BLM Corporation with 16.2% (278 MW), and TermoColon with 8.7% (150 MW).

ETESA is charged with managing electricity supply and ensuring growing demand is met. According to ETESA’s long-term expansion plans, electricity demand is expected to grow between 4.12% and 4.41% annually from 2009 to 2023 – increasing current electricity demand from 1304 MW in 2012 to at least 1949 MW in 2023.

All of the demand should be met by projects coming online during the next 10 years, with ETESA anticipating installed capacity increasing by 1623 MW by 2023. Hydroelectricity will continue to provide the majority of installed capacity, with 63% (1023 MW) of expanded capacity coming from hydroelectric plants. Hydroelectricity is followed by thermal, with 28% (450 MW) and wind with 9% (150 MW). Total investment in electricity-generation projects is estimated at $3.4bn.

With its recent discovery on the border of Colombia, Panama could soon join the list of oil-producing countries. Though the yet-to-be-determined reserves may not be as vast as other hydrocarbon producers in Latin America, they will be vital to local supply and could reignite the search for deposits in other areas of the country, and potentially even offshore.

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