Colombia: El tráfico doméstico impulsa el desarrollo de la aviación

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El ingreso de una aerolínea de bajo costo (LCC, por sus siglas en inglés) en el mercado colombiano en 2012, junto con un aumento significativo en los viajes nacionales, han contribuido a fomentar el crecimiento entre las principales aerolíneas del país. Sin embargo, falencias considerables en la infraestructura de las ciudades periféricas y las zonas rurales podrían limitar el crecimiento del sector aéreo fuera de los grandes centros urbanos.

El firme compromiso que tres aerolíneas privadas - la colombiana Avianca, la chilena LAN y la panameña Copa Airlines - han mostrado en los últimos 10 años hizo posible un excelente desempeño del sector en el 2012, cuando la industria registró un crecimiento de dos dígitos. El tráfico nacional de pasajeros aumentó un 15% con respecto a 2011, mientras que el internacional creció un 13%, de acuerdo con la Autoridad de Aviación Civil de Colombia (Aerocivil).

El más reciente informe de Aerocivil, publicado a principios de abril, confirmó que la tendencia positiva ha continuó durante el primer trimestre de 2013. En marzo, el número de pasajeros aumentó un 14.8% en términos anuales, de 2.08 millones a 2.39 millones. El crecimiento fue mayor en el mercado nacional, con un aumento del 19.6%, mientras que la cifra de viajeros internacionales se acrecentó un 13.6%.

Avianca, compañía con sede en Bogotá, lideró el crecimiento del sector en 2012. La empresa - que se fusionó con la Salvadoreña TACA en 2010 - acaparó el 61% del tráfico nacional de pasajeros durante el año pasado, lo que supuso un aumento del 43% con respecto a 2011, mientras que su cuota en el mercado internacional aumentó del 26% al 41% según el Centro para la Aviación (CAPA), un proveedor de información y análisis del mercado de la aviación.

Dicho aumento de la cuota de mercado puede encontrar explicación, en parte, en la decisión de Avianca de ampliar su oferta nacional, tanto en número de rutas como en frecuencia de los vuelos, una medida que bien pudo haber estado influenciada por la entrada al mercado de un nuevo competidor, la primera aerolínea de bajo costo (LCC) con base en Colombia, VivaColombia, que comenzó a operar en mayo de 2012.

La presencia de VivaColombia ha alterado la dinámica del mercado, y es cierto que Avianca y otras aerolíneas redujeron sus tarifas en los meses posteriores a su puesta en funcionamiento. Sin embargo, según Manuel Leal Angarita, presidente de la Asociación de Transporte Aéreo de Colombia (ATAC), esta reducción en los precios no se debió completamente al ingreso de la aerolínea de bajo costo al mercado colombiano. "Contrariamente a lo que mucha gente piensa, el ingreso al mercado de una aerolínea de bajo costo no fue la única razón por la que las compañías han reducido sus tasas", dijo Leal a OBG. "El alto nivel de competencia y un crecimiento del 15% en el tráfico de pasajeros en todo el país también han contribuido a reducir los costos, lo que en última instancia favorece al consumidor."

Entretanto, VivaColombia transportó 558.000 pasajeros en sus primeros ocho meses de funcionamiento de acuerdo con cifras de Aerocivil, lo que la situó en quinto lugar en términos del tráfico de pasajeros tras Avianca, LAN Colombia, Copa Colombia y la estatal SATENA. La LCC tuvo un mes particularmente bueno en diciembre de 2012, cuando logró el tercer lugar en número de pasajeros transportados, después de Avianca y LAN.

El crecimiento de la empresa low-cost se debe en parte al aumento de la demanda de viajes aéreos por parte de los colombianos, quienes cuentan con dificultades considerables a la hora de atravesar el país por vía terrestre. "El modelo de transporte aéreo colombiano es único en América Latina", afirmó Leal. "Ante la falta de otros medios de transporte, el aéreo se ha convertido casi en una causa social."

De hecho, los viajes nacionales aumentaron de un modo significativo en 2012 con respecto al año anterior: Los vuelos en la ruta Bogotá-Medellín crecieron un 17%; Bogotá-Cali, el 3%; Bogotá-Cartagena, el 15%; Bogotá - Barranquilla, el 5% y Bogotá-Bucaramanga, el 8%.

Asimismo, el número de rutas entre las ciudades secundarias es cada vez mayor. Esto abarca conexiones de vuelo como Barranquilla-Medellín, que experimentó un aumento del 192% en el número de pasajeros, desde los 79.000 de 2011 a los 232.000 de 2012. La conexión entre Cartagena y Cali presentó el mayor crecimiento porcentual, si bien lo hizo a partir de una base muy baja, pasando de 3.500 pasajeros en 2011 a 101.000 pasajeros en 2012.

A pesar del crecimiento en estas combinaciones, las conexiones para las ciudades más pequeñas, tales como Popayán, Riohacha e Ipiales, son todavía bastante limitadas. Avianca, que ofrece vuelos diarios a Bogotá desde estas ciudades, es a menudo la única opción de vuelo para los pasajeros, mientras que las denominadas "aerolíneas sociales", como la estatal SATENA y la regional Aerolínea de Antioquia (ADA), ofertan unos pocos vuelos semanales a Medellín, Cali y otros centros urbanos importantes.

Bogotá está procurando, en este contexto, posicionarse como un centro regional de aviación. Sin duda, el aumento en la capacidad del aeropuerto El Dorado podría ayudar en este sentido, dada la inversión de US$ 1000 millones para la expansión y actualización de sus instalaciones. Una vez finalizado el proyecto, en 2014, el aeropuerto contará con una terminal aérea de 173.000 metros cuadrados, lo que le permitirá estar en condiciones de alojar a Avianca y las operaciones locales de Copa, LAN y EasyFly, así como recibir a 28 millones de viajeros al año.

Sin embargo, el espacio podría convertirse de nuevo en un problema, si llegan a cumplirse las proyecciones en la demanda: En 2011, el aeropuerto recibió 20.3 millones de pasajeros y se estima que cerca de 30 millones lo transiten en el 2016, alcanzando 46 millones en 2026. En el mes de abril, el presidente Juan Manuel Santos lanzó una propuesta de ampliación del Comando Aéreo de Transporte Militar (la base aérea de CATAM), con el objetivo de transferir allí a una parte del tráfico nacional en el medio plazo.

El impulso de la industria del transporte aéreo, comandado por un significativo aumento de la demanda nacional e internacional, sugiere un futuro prometedor para el sector. Para lograr tan apetecido desarrollo, el sector debe hacer ahora una única cosa: Seguir mejorando su infraestructura.


Colombia: Domestic travel driving aviation expansion

The entrance of a low-cost carrier (LCC) in the Colombian market in 2012, combined with an increase in domestic travel, has helped encourage expansion among the country’s top airlines. Major infrastructure deficits in outlying cities and rural areas, however, could limit growth outside major metropolitan centres.

The strong commitment that three private airlines – Colombia’s Avianca Airlines, Chilean LAN and Panama’s Copa Airlines – have shown in the past 10 years concluded with an excellent 2012, with the industry recording double-digit growth last year. Domestic passenger traffic increased 15% from 2011, while the international figure grew by 13%, according to the Colombian Civil Aviation Authority (Aerocivil).

The most recent report from Aerocivil, issued in early April, confirmed that the positive trend continued in the first quarter of 2013. In March, the number of passengers increased by 14.8% year-on-year, jumping from 2.39m to 2.08m. Growth was greater in the domestic market, rising by 19.6%, while the international figure increased by 13.6%.

Bogotá-based Avianca led the sector’s growth in 2012. The company – which merged with Salvadoran airline TACA in 2010 – accounted for 61% of domestic passenger traffic last year, up from 43% in 2011, while its share of the international market rose from 26% to 41%, according to CAPA – Centre for Aviation, a provider of aviation market data and analysis.

The increase in market share can in part be explained by Avianca’s decision to expand its domestic supply, both in terms of number of routes and frequency of flights, a move that may have been influenced by the entry of a new competitor, Colombia’s first LCC, VivaColombia, which opened for business in May 2012.

VivaColombia’s presence has altered market dynamics, with Avianca and other airlines lowering their prices in months following its launch. However, according to Manuel Leal Angarita, president of the Air Transport Association in Colombia (ATAC), this may not have been entirely due to the addition of the LCC to the market. “Contrary to what many people believe, the entry of a LCC was not the only reason why carriers have reduced their rates,” he told OBG. “High competition and 15% growth in passenger traffic nationwide have helped them to reduce costs, favouring the consumer.”

Meanwhile, VivaColombia transported 558,000 passengers in its first eight months of operation, according to Aerocivil, placing the LCC fifth in terms of passenger traffic behind Avianca, LAN Colombia, Copa Colombia and state-owned SATENA. The LCC has a particularly good month in December 2012, when it placed third after Avianca and LAN in terms of passengers carried.

The company’s growth is due in part to increased demand for air travel by Colombians, who find it difficult to navigate the country by road. “The Colombian air transportation model is unique in Latin America,” Leal said. “Given the lack of other modes of transport, air transportation has almost become a social cause.”

Indeed, domestic travel greatly increased in 2012 over the previous year: Flights along the Bogotá-Medellín route grew by 17%; Bogotá-Cali, 3%, Bogotá-Cartagena, 15%; Bogotá-Barranquilla, 5%; and Bogotá-Bucaramanga, 8%.

Also growing is the number of routes between intermediate cities, urban areas that are home to more than 500,000 people and expanding quickly. This includes flight connections between Barranquilla and Medellín, which saw passengers plying that route jump 192% from 79,000 in 2011 to 232,000 in 2012. Connections between Cartagena and Cali showed the highest percentage increase, albeit from a very low base, rising from 3500 passengers in 2011 to 101,000 passengers in 2012.

Despite this expansion, connections for smaller cities – such as Popayán, Riohacha and Ipiales – are still quite limited. Avianca is often the only option for consumers in these cities, offering daily flights to Bogotá, while the “social carriers” – state-owned SATENA and regional airline Aerolínea de Antioquia – provide a few weekly flights to Medellín, Cali and other major urban areas.

Bogotá is also attempting to position itself as a regional hub. Increasing capacity at the El Dorado airport could help in this respect, with the facility undergoing a $1bn upgrade and expansion. Once the project is completed, expected in 2014, the airport wil have 173,000 sq metres of terminal space, enabling it to house Avianca and the local operations of Copa, LAN and EasyFly, and be able to handle 28m travellers.

However, space could again become as issue if demand projections are realised: the airport received 20.3m passengers in 2011, and it is estimated some 30m will travel through the facility in 2016, rising to 46m in 2026. In April President Juan Manuel Santos announced that he was proposing an expansion of the Comando Aéreo de Transporte Militar (CATAM Airport), with the aim of transferring some domestic traffic there.

The strength of the air transportation industry, driven by a significant increase in domestic and international demand, suggests a promising future for the sector, tempered only by the need to improve the infrastructure necessary for expansion.

 

 

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